Proyecto Minero Portuario Dominga: ¿Futura Zona de Sacrificio?

ESTUDIOS NACIONALES

Autora: Antonia Cabrera

Coordinadores: Gustavo Vega y Giovanni Calderón Editora: Carolina Burgos.

Agosto, 2021.

Introducción

La Reserva Nacional Pingüino de Humboldt (RNPH), creada en enero de 1990, se ubica entre la Región de Atacama y la Región de Coquimbo, en el norte de Chile y contiene el Archipiélago Humboldt.

La RNPH está conformada por ocho islas y cuenta con una superficie de 890 hectáreas aproximadamente. Las principales islas son: Isla Damas, Isla Chañaral, Isla Choros e Isla Gaviotas.

En esta zona ocurre un evento natural llamado surgencia, que consiste en masas de agua que surgen desde las profundidades del mar a la superficie. Esta ascensión de aguas profundas ricas en nutrientes favorece la biodiversidad y la producción de alimento para especies de la zona y migratorias.

(c) Archipiélago de Humboldt, Alianza Humboldt

En cuanto a biodiversidad, el Archipiélago Humboldt, y las ocho islas que lo conforman, albergan la mayor población mundial de pingüino de Humboldt, una población de delfines nariz de botella, diversas especies de ballenas que se alimentan, descansan y reproducen en la zona. Además, encontramos bosques de algas, nutrias marinas (chungungo), leones marinos, orcas, delfines y aves como las golondrinas y el pato yunco.

Este importantísimo ecosistema marino se verá afectado con la instalación de un megaproyecto minero-portuario, Minera Dominga. El proyecto, según se define en su sitio web, estará ubicado a 16 Km al norponiente de La Higuera donde se encontrará una planta desalinizadora, dos rajos, un depósito de estéril y un depósito de relaves espesados.

(c) Colonia de Pingüinos de Humboldt, Conaf.
(c) Colonia de Pingüinos de Humboldt, Conaf.

La importancia de los Hope Spot

El término Hope Spot o Lugar de Esperanza, es definido por su autora Dra. Sylvia Earle, exploradora y bióloga marina, como “lugares especiales que están científicamente reconocidos como críticos para la salud de los océanos”. Según el sitio web de Mission Blue, organización fundada por Sylvia, estos lugares proveen esperanza por los siguientes motivos:

  • Hábitat de especies raras, amenazadas o endémicas.
  • Poseen una abundancia o diversidad de especies, hábitats o ecosistemas inusuales o representativos.
  • El impacto antropogénico aun es reversible.
  • Se desarrollan procesos naturales importantes como: rutas migratorias o zonas de desove.
  • Tienen valor histórico, cultural o espiritual.
  • Son de importancia económica para la comunidad de la zona.(Hope spot, s.f.)
(c) Hope Spot, Mission Blue

Actualmente en el mundo hay alrededor de 85 Hope Spots y el Archipiélago de Humboldt es uno de los tres que existen en Chile, reconocido como Hope Spot en abril del 2018. Resulta esencial proteger estos lugares, ya que albergan ecosistemas únicos y aportan en la conservación de los océanos.

Especies en la RNPH

Las regiones de Coquimbo y Atacama poseen un mar privilegiado en lo que respecta a disponibilidad de empleos y alimentos para consumo humano. En estas dos regiones encontramos locos, piure, choros, lapas, merluzas, jureles, lenguados entre otros peces y mariscos. A nivel nacional, el Archipiélago de Humboldt es uno de los lugares con la biodiversidad más alta a nivel nacional (Ministerio de Medio Ambiente, 2014)

Existen 59 especies de plantas vasculares entre las que destacan añañucas amarillas, lirios y otras. También se encuentran 68 especies de vertebrados terrestres, entre los mamíferos está el chungungo, lobo de un pelo, lobo de dos pelos. Las aves son las más abundantes y entre ellas se encuentra el pingüino de Humboldt, el pato yunco, pato lile, guanay, elefantes marinos, todas especies protegidas y en categorías de conservación. Los mamíferos marinos están representados por los delfines nariz de botella y la presencia esporádica de ballenas y cachalotes (C.N.F., 2008) .

Se estima que cerca del 80% de la población mundial de pingüino de Humboldt nidifica en la reserva, entre otras especies de aves (Ministerio de Medio Ambiente, 2014; C.N.F, 2008)

Según el último Plan de Manejo realizado por CONAF:

“En la Reserva, las especies endémicas corresponden a un 13,2 % del total, del cual, 88,9 % son reptiles (8 especies) y un 11 % son aves. Todas las especies de reptiles presentes en las islas son endémicas de Chile, en especial de la Zona Norte, por lo cual su conservación es fundamental, ya que al estar reproductivamente aisladas del continente, la evolución podría conducirlas a una diferenciación mayor con respecto a éste, pudiendo formarse nuevas subespecies o especies propias de las islas. Sólo un 2,9 % de las especies de la Reserva son introducidas (2 especies de mamíferos) siendo todo el resto nativas no endémicas (83,8 %).” (C.N.F., 2008).
(c) Pingüino de Humboldt, Cesar Villarroel
El movimiento de aguas en la surgencia se produce desde el fondo hacia mar adentro. Este flujo favorece el ascenso de nutrientes que fertilizan las zonas costeras y oceánicas y permiten el crecimiento de organismos más grandes, que son el sustento de las pesquerías (Texto: Chile es Mar. Imagen: (c) Proceso de surgencia, Chile es Mar)

En el mar frente a la comuna de La Higuera, se produce un fenómeno oceanográfico llamado surgencia, en el que masas de aguas frías y ricas en nutrientes surgen de la profundidad del océano a la superficie, favoreciendo la producción de alimento para especies que habitan temporal o permanentemente la zona.

La base de los ecosistemas acuáticos es el fitoplancton, microorganismos encargados de realizar fotosíntesis, por lo tanto, son productores de oxígeno y de materia orgánica. Producen cerca del 50 % del oxígeno presente en la atmósfera, además de ser la fuente primaria de alimento para las especies marinas (Cavicchioli et.al., 2019). En la reserva, encontramos variedades de plancton, krill, así como también bosques de algas huiro, que le dan refugio y alimento a otras especies, como peces y crustáceos.

(c)Krill, Dr. Robert Y. George | (c)Bosque de algas, Mauricio Altamirano.

En la RNPH se encuentran diversas especies como: pingüinos de Humboldt, el Pato Yunco, el Piquero, diversas especies de gaviotines, nutrias marinas, lobos marinos. Además, encontramos ballenas azul y ballenas fin que llegan a alimentarse a esta zona en el período estival (de noviembre a marzo), en donde se las puede ver más frecuentemente. Es importante destacar, que según IUCB (2020) y el Ministerio de Medio Ambiente (2014), tanto la ballena fin como la ballena azul son especies que se encuentran en peligro.

Gracias a la Corriente de Humboldt esta zona se caracteriza por poseer gran concentración de Krill, crustáceos y plancton por lo que también llegan otras especies de cetáceos a alimentarse.

(c) Ballena Fin. Maickol Barrera

Por otra parte, existen especies de aves muy interesantes, como el Yunco. Esta ave pasa la mayor parte de su vida en el mar, es capaz de sumergirse hasta 80 metros para buscar peces pequeños como sardinas y anchoas, y sólo se acerca a tierra firme para nidificar en la Isla Choros. El estado de conservación del Yunco pasó de ser vulnerable a estar en peligro según la IUCN (BirdLife International, 2020).

(c) Pato Yunco, Isla Damas y Choros. Manuel Rojas Martínez

Según el sitio oficial de National Geographic la ballena azul es el animal conocido más grande que jamás haya poblado la Tierra. Esta ballena puede llegar a medir 30 metros de longitud y pesar hasta 180 toneladas. En algunos casos, su lengua puede pesar tanto como un elefante, y el corazón, como un automóvil.

(c) Ballena azul. Dominio público

La ballena azul alcanza estas desorbitadas dimensiones con una dieta compuesta casi exclusivamente de un animal parecido a un camarón diminuto, el krill. Una ballena azul adulta consume unas 3,5 toneladas de krill al día (National Geographic, s.f)

Ballena azul alimentándose de un banco de Krill (c) Universidad de Oregon

Existen también peces de roca, como el pejeperro, que en Arica y Parinacota ya está extinto, o el pez luna burlador.

(c) Pejeperro macho adulto. CC BY- SA 3.0

Proyecto Minero-Portuario Dominga,¿Qué es y qué quieren hacer?

Minera Dominga es un proyecto que pretende extraer y exportar hierro y cobre desde la zona cercana a Punta de Choros, 16 Km al norponiente de la comuna de La Higuera. Tendrá dos rajos abiertos, un rajo sur y uno norte, una planta desalinizadora, un depósito de estéril y un depósito de relaves espesados.

En la zona hay cerca de 2 mil millones de toneladas de minerales bajo tierra, entre ellos hierro y cobre. La planta se conectará con un terminal de embarque en la costa, a través de 3 ductos subterráneos de 26 Km que llevaran agua y hierro. El terminal estará ubicado en Totoralillo norte, donde se acopiará, filtrará y embarcará el hierro a los barcos.

El proyecto contempla funcionar cerca de 27 años y busca también entregar empleos en la zona, además de 5 litros de agua por segundo a la comuna de La Higuera (actualmente con escasez de agua), desalinizando el agua de mar y obteniendo dos productos, agua potable y salmuera (agua de mar con altas concentraciones de sal), la que sería de vuelta en el océano Pacífico. Se estima que la cantidad de salmuera diaria extraída equivaldría a alrededor de siete canchas del Estadio Nacional.

Proyecto Dominga

Puntos a favor y puntos en contra

A Favor:

  • El proyecto daría empleos a las personas de La Higuera durante el proceso de construcción de la planta y después durante la extracción de los minerales. Esto podría significar una diferencia positiva económicamente para las personas que viven en esta región y generar el desarrollo de esta zona. Sin embargo, esto duraría lo que dure el proyecto, es decir, 27 años aproximadamente.
  • Se entregaría agua desalinizada a la comuna de La Higuera, en la que, actualmente, existe escasez de este bien primario.

En Contra:

  • La alteración del medio marino afectaría a comunidades que extraen recursos del mar. Por ejemplo, la comunidad Los Choros, que realiza pesca sustentable desde hace años vería afectada la calidad y cantidad de peces y mariscos que extraen.
  • El turismo local de avistamiento de ballenas, delfines, pingüinos y fauna marina en general, también se vería mermado. La intervención acústica, marina y visual que se generaría en este Hope Spot impactaría el avistamiento de especies y su sobrevivencia.
  • Probabilidad de que se pierdan las zonas de alimentación de especies marinas, como la Ballena Azul o la Ballena Fin, que están en peligro de extinción.
  • Los dos rajos mineros afectan el hábitat de animales terrestres, lo que podría alterar el comportamiento natural de los animales, entre ellos, el zorro culpeo.
  • Riesgos de derrame o filtración de sustancias o minerales produciendo contaminación o varamientos, que puedan afectar directamente a las especies.
  • El archipiélago de Humboldt es irremplazable, es decir, que bajo conceptos de ley para la instalación de un proyecto, este ecosistema no es transferible hacia otro lugar, sus características son irreproducibles. (Ley 19.300)

Impacto sobre la fauna local

En abril de 2016 se concluyó el estudio de factibilidad para Minera Dominga y actualmente se encuentra en tramitación para obtener los permisos ambientales para operar. Sin embargo, su estudio de impacto ambiental contiene información preocupante que se indica más abajo.

Se menciona en el estudio, colisiones de cetáceos con barcos y numerosos casos de avistamientos de cetáceos y especies marinas que ven entorpecidos sus comportamiento natural por el paso frecuente de embarcaciones y el ruido que generan en el ambiente. Las colisiones entre barcos y cetáceos ocurren principalmente con barcos de gran tamaño y de altas velocidades. Generalmente las colisiones ocurren en áreas costeras con alta concentración de cetáceos, por ejemplo, donde éstos se alimentan o reproducen (Laist, 2001).

Los chungungos o nutrias marinas dependen del ecosistema rocoso, su apareamiento ocurre entre diciembre y enero y su dieta está constituida principalmente por invertebrados, incluyendo crustáceos (camarones y cangrejos) y moluscos, así como también vertebrados (peces) y ocasionalmente aves y pequeños mamíferos (Ministerio del Medio Ambiente).

Por otra parte, el pingüino de Humboldt está en estado de conservación vulnerable, es decir, que enfrenta un alto riesgo de extinción. El 80 % de la población de pingüinos de Humboldt nidifica en esta zona, esto quiere decir, que la preservación de su hábitat es crítico para su conservación.

Ballenas jorobadas con un lóbulo de la cola mutilado (foto superior) y cortes en el lomo (inferiores) presumiblemente por una hélice de barco. Fotos: Brittaney Bearson y Fernando Félix/ archivo FEMM. (Félix, 2007)

Según el Estudio de Impacto Ambiental realizado por la Minera, existirían alteraciones del proceso de nidificación de pingüino de Humboldt (Spheniscus humboldti), debido a la operación marítima, para lo cual planean tomar medidas de movilización de sus nidos a Totoralillo norte. La destrucción de hábitats como consecuencia del desarrollo costero también afecta su población, ya que se reducen las zonas de reproducción y, además, la presencia de humanos en los sitios donde nidifica aumenta su ritmo cardíaco haciendo que abandonen los nidos y con ello a sus huevos o polluelos (De la Puente et al. 2013).

En el caso de las especies de aves voladoras, existen riesgos de colisión y electrocución con tendido eléctrico, como también aumento de nivel de presión sonora por uso de maquinaria y equipos en Totoralillo (terminal de embarque) . Existen en este estudio, numerosos daños posibles al medio ambiente, y no sólo al océano, sino que también a los ecosistemas terrestres, para lo cual se aplicaría la medida de movilizar las especies vegetales y animales a otras zonas similares a donde viven actualmente. (Estudio impacto ambiental)

Pingüino de humboldt, en Islote Totoralillo norte. (Cesar Villarroel, 2019)

Conclusiones

La Reserva Nacional Pingüino de Humboldt (RNPH) se creó en el año 1990 con el objetivo de proteger a los pingüinos y otras especies entendiendo que esta zona tiene recursos hidrobiológicos de relevancia para su conservación. Por lo tanto, la protección de este lugar es primordial si se busca conservar las especies que dependen de alguna u otra forma en él.

La comunidad de Los Choros y sobretodo sus pescadores, hacen un uso responsable de esta zona para extraer sus recursos sustentablemente, es una práctica que han heredado de sus ancestros y han ayudado enormemente a la preservación de este lugar tan frágil y que ya ha sido tratado de intervenir antes con la Central Barrancones.

Los Hope Spots son lugares singulares, en donde se puede ver una biodiversidad única y permiten reflejar el patrimonio cultural asociado a la zona. El Archipiélago de Humboldt posee características irrepetibles, además de ser el sustento tanto como para las personas de la región, como para las especies que la habitan.

Referencias

  • BirdLife International. 2020. Spheniscus humboldti. The IUCN Red List of Threatened Species 2020: e.T22697817A182714418. https://dx.doi.org/10.2305/IUCN.UK.2020-3.RLTS.T22697817A182714418.en.
  • Cavicchioli R, Ripple WJ, Timmis KN, Azam F, Bakken LR, Baylis M, Behrenfeld MJ, Boetius A, Boyd PW, Classen AT, Crowther TW, Danovaro R, Foreman CM, Huisman J, Hutchins DA, Jansson JK, Karl DM, Koskella B, Mark Welch DB, Martiny JBH, Moran MA, Orphan VJ, Reay DS, Remais JV, Rich VI, Singh BK, Stein LY, Stewart FJ, Sullivan MB, van Oppen MJH, Weaver SC, Webb EA, Webster NS. 2019. Scientists’ warning to humanity: microorganisms and climate change. Nat Rev Microbiol. 17(9):569-586. doi: 10.1038/s41579-019-0222- 5.
  • CONAF. (s.f.). Plan de Manejo Reserva Nacional Pingüino de Humboldt (Tomo A). Recuperado de: https://www.conaf.cl/parques/reserva-nacional-pinguino- de-humboldt/
  • Chile es mar. Centro de conservación marina UC. Surgencia: un fenómeno oceanográfico. http://chileesmar.cl/rema/surgencia-un-fenomeno- oceanografico/
  • De La Puente, S., A. Bussalleu, M. Cardeña, A. Valdés-Velásquez, P. Pajluf & A. Simeone. 2013. Humboldt Penguin (Spheniscus humboldti). en García Borboroglu, P. & P.D. Boersma (eds.) Penguins, natural history and conservation. University of Washington Press, EE.UU. pp. 269˗287
  • Félix, F. 2007. Evidencia de colisiones de embarcaciones con cetáceos en ecuador. Libro: Memorias del Taller de Trabajo sobre el Impacto de las Actividades Antropogénicas en Mamíferos Marinos en el Pacífico Sudeste, Bogotá, Colombia. pp.55-59.
  • Home Spot (s.f.). Sitio Mission Blue. Recuperado de https://mission- blue.org/hope-spots/
  • Laist, D. W., Knowlton, A. R., Mead, J. G., Collet, A. S., & Podesta, M. 2001. Collisions between ships and whales. Marine Mammal Science, 17(1), 35–75. doi:10.1111/j.1748-7692.2001.tb00980.x
  • Ministerio del Medio Ambiente, 2014. Quinto Informe Nacional de Biodiversidad de Chile ante el Convenio sobre la Diversidad Biológica (CBD). Ministerio del Medio Ambiente. Santiago, Chile, 140 pp.
  • National Geographic. (s. f.). Ballena Azul. Recuperado 30 de junio de 2021, de https://nationalgeographic.es/animales/ballena-azul
  • Villarroel, C. 2019. Archipielago Humboldt. Patrimonio natural y cultural del borde costero de la comuna de la Higera. EDN impresores S.A. La Serena.
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